一场世纪疫症,令原本已在社会挣扎求存的基层家庭生活更艰难。在美国,新冠肺炎令需要寄养家庭照顾的小孩增加。可幸的是,能够为有需要的小孩提供援助的家庭也因为疫情而增加。然而在较低收入国家,学童失学的情况严重,自疫情爆发至今已失学近4个月,相比之下,高收入国家的学童失学时间只有6个星期。

美国伯大尼基督教服务处(Bethany Christian Services)的同工Kimberly Offutt表示,美国在疫情爆发前已经有近50万儿童接受寄养服务,许多家庭在之前已经缺乏所需的支援,承受不少压力,如今更要面对滥用药物、家庭暴力和财政拮据等问题。“失业、失去收入来源,加上在家管教小孩,对家庭造成很大压力,家暴和其他问题都涌现。”

伯大尼基督教服务处为有需要的家庭提供饭餐、交通和托管服务,协助家长照顾儿童,无须送交寄养服务,该机构“安全家庭事工”的义工会暂时收留有问题家庭的儿童,让父母有空间站稳阵脚。伯大尼又在网上为有志担任寄养儿童照顾者和收养者的人提供资讯、培训和牌照服务。Offutt指出:“好些家庭发现在疫情期间多了时间,可以回应社区内邻舍的需要。寄养家长人数增加55%,令人鼓舞。”她又表示,越来越多单亲家庭参与提供寄养服务。“许多家长以为自己单身就不能成为寄养或收养家长,其实不然,一些有惨痛经验的青少年,在双亲家庭中不一定感到自在,因此也需要单亲家长参与服侍。”

相比起美国等富裕国家,在贫穷国家的儿童所面对由疫症引起的问题似乎更复杂和严重。联合国教科文组织、联合国儿童基金和世界银行进行调查,综合近150个国家在今年6至10月的统计数字,显示低收入或中低收入国家的学童不容易得到遥距学习机会,他们蒙受的学习损失程度未受监察,复课日期也最容易一再拖延。即使能够上学,学校也很可能欠缺资源确保运作安全,低收入国家的受访者中有一半表示学校没有足够的安全措施,例如洗手设备、社交距离措施和供学生及教职员使用的个人防护装备。在高收入国家,只有5%受访者的学校出现这些问题。而学习问题只是孩童在疫境中面对的众多问题之一。

祷告:愿主赐困境中的孩童盼望,祝福各国儿童福利的负责人员,有智慧为孩童提供所需照顾和教育机会。

(来源:CBN News联合国儿童基金网站,2020年10月16及28日,文奴综合编译报导。)