一場世紀疫症,令原本已在社會掙扎求存的基層家庭生活更艱難。在美國,新冠肺炎令需要寄養家庭照顧的小孩增加。可幸的是,能夠為有需要的小孩提供援助的家庭也因為疫情而增加。然而在較低收入國家,學童失學的情況嚴重,自疫情爆發至今已失學近4個月,相比之下,高收入國家的學童失學時間只有6個星期。

美國伯大尼基督教服務處(Bethany Christian Services)的同工Kimberly Offutt表示,美國在疫情爆發前已經有近50萬兒童接受寄養服務,許多家庭在之前已經缺乏所需的支援,承受不少壓力,如今更要面對濫用藥物、家庭暴力和財政拮据等問題。「失業、失去收入來源,加上在家管教小孩,對家庭造成很大壓力,家暴和其他問題都湧現。」

伯大尼基督教服務處為有需要的家庭提供飯餐、交通和託管服務,協助家長照顧兒童,無須送交寄養服務,該機構「安全家庭事工」的義工會暫時收留有問題家庭的兒童,讓父母有空間站穩陣腳。伯大尼又在網上為有志擔任寄養兒童照顧者和收養者的人提供資訊、培訓和牌照服務。Offutt指出:「好些家庭發現在疫情期間多了時間,可以回應社區內鄰舍的需要。寄養家長人數增加55%,令人鼓舞。」她又表示,越來越多單親家庭參與提供寄養服務。「許多家長以為自己單身就不能成為寄養或收養家長,其實不然,一些有慘痛經驗的青少年,在雙親家庭中不一定感到自在,因此也需要單親家長參與服侍。」

相比起美國等富裕國家,在貧窮國家的兒童所面對由疫症引起的問題似乎更複雜和嚴重。聯合國教科文組織、聯合國兒童基金和世界銀行進行調查,綜合近150個國家在今年6至10月的統計數字,顯示低收入或中低收入國家的學童不容易得到遙距學習機會,他們蒙受的學習損失程度未受監察,復課日期也最容易一再拖延。即使能夠上學,學校也很可能欠缺資源確保運作安全,低收入國家的受訪者中有一半表示學校沒有足夠的安全措施,例如洗手設備、社交距離措施和供學生及教職員使用的個人防護裝備。在高收入國家,只有5%受訪者的學校出現這些問題。而學習問題只是孩童在疫境中面對的眾多問題之一。

禱告:願主賜困境中的孩童盼望,祝福各國兒童福利的負責人員,有智慧為孩童提供所需照顧和教育機會。

(來源:CBN News聯合國兒童基金網站,2020年10月16及28日,文奴綜合編譯報導。)