在耶穌出生地伯利恆,基督徒人數現時只有約兩成,而10年前是多於八成。基督徒人數大幅下滑的趨勢同樣反映在其他傳統聖地城市。在貝特雅拉(Beit Jala)中,基督徒比例由99%跌至61%;在Beit Sahour,由81%跌至65%。

在1922年奧圖曼時代(Ottoman era)終結時,基督徒佔巴勒斯坦人口11%,約7萬人。據當地政府2017年統計,基督徒人口只有4萬7千人,約1%。

對於基督徒人口下跌的原因,據巴勒斯坦政制及調查中心(Palestinian Center for Policy and Survey Research,簡稱PRPSR)今年初的一項民意調查,經濟是最主要的因素。調查於今年1月至2月進行,訪問了995名居於巴勒斯坦約旦河西岸及加沙地帶98個地方的基督徒。有近六成(59%)受訪者表示經濟為他們考慮移居的主要因素,其他因素相對不重要,安全理由、較好的教育、政治局勢各佔7%。

受訪者中有36%稱自己為「虔誠」,46%認為自己「有些虔誠」,自稱「不虔誠」的有17%。在「虔誠」的巴勒斯坦基督徒中,考慮移民的只有四分之一(24%),而「有點虔誠」和「不虔誠」的受訪者中分別有41%和45%考慮移民。

總部設於耶路撒冷的穆沙拉哈復和事工(Musalaha Ministry of Reconciliation)執行長Salim Munayer表示:「那些懷有較強宗教身分的人抱有使命感,願意付代價而留下。」

在所有表示不考慮移民的基督徒中,五分之四的人抱有使命感:43%希望展現與巴勒斯坦人團結一致的心,39%不願丟下家人和朋友。而在考慮移民的受訪者中,36%是因為失去歸屬感。儘管70%的受訪基督徒感到「完全融入」了巴勒斯坦社會,30%卻沒有融入的感覺。

Munayer指出其中一個原因是巴勒斯坦政府的腐敗,而每5名受訪者中有4人同意政府存在貪腐問題。三分之二的基督徒幾乎不信任巴勒斯坦政府,僅有16%和22%的人表示信任法院和警察。五分之一的基督徒表示在尋求當地政府服務時受到歧視。76%的人「不滿意」巴勒斯坦教育系統對基督教的描述。

Munayer認同這些是導致基督徒移民的部分原因,但他指出經濟緊縮背後的罪魁禍首是以色列佔領和封鎖加沙,因為這些「限制並扼殺了」經濟發展的可能性。伯利恆福音派路德宗聖誕教堂的牧師Munther Isaac表示贊同。

受訪的巴勒斯坦基督徒的擔憂證明了這一點。約83%的人擔心受猶太定居者的襲擊並被趕出家園,67%擔心被以色列吞併。62%的人認為以色列的目標是將基督徒驅逐出自己的家園。從實際經驗來看,有42%的人必須定期經過以色列檢查站,而14%的人因佔領而失去土地。

Isaac表示:「我們必須強調這不是宗教衝突,而是政治衝突。局勢是複雜的,涉及很多因素,但顯然以色列的佔領是最終斷定了這裡發生的一切。」

基督徒人數持續減少,但他們的希望應從何而來?超過一半的人表示他們需要更多工作機會:有56%的人就這方面向教會求助,52%求助於巴勒斯坦政府。另外,分別只有2%和6%的人認為教會和政府需要更多確保宗教自由。Isaac認為或許是因為巴勒斯坦基督徒相信自己已經在活出信仰。「我們有一個委身的社群,明白要見證、服侍,並維護正義與和平的使命。教會的角色是帶來盼望的信息,就是我們在福音中所找到的。」

禱告:求神使在巴勒斯坦的人與猶太人經歷神的愛與公義,彼此復和與合一。

(來源:Christian Today,2020年8月4日,Joshua Chung編譯報導。)