美国自由大学(Liberty University)因开创网上教育平台,目前所提供的神学研究课程是美国规模最大的。当中的Rawlings神学院所招收的学生数目比其他历史悠久的神学院多数倍。这些神学院最近才开始把学位课程转为网上课程。

根据本周Inside Higher Ed的报告,LU神学院的学生人数和入学人数都有所下降,网上课程学生由2015年的19,727人下降至2017年的13,688人,在校学生由2015年的1,078人下降至2018年的992人。报告又指出LU决定裁减十多名神学院职员,并会推出新对策以应付“网上课程的竞争以及申请人数下降”。

学院高层不认同大学正在走向下坡的说法。不过,他们向Christianity Today透露,裁减人手以及其他的举动是源于事工的大环境正在变化,不同的基督教大学、宣教机构、事工团体和全国教会都面对着同样的挑战。

LU校牧纳赛尔(David Nasser)说:“这实在反映了时代的变迁。教会和宣教组织的员工配备方式都在转变,我认为这就是神学院收生下降的原因。”管理层表示,虽然过去几年神学院研究生课程的申请有所上升,使硕士和博士课程的入学人数稳定,但申请入读本科课程的意欲却有所下降。

从“牧养领导”到“体育外展”,LU神学院就40多个领域提供11个学士学位课程。不过新一代基督徒学生对神学教育的看法较全面,认为课程不限于装备他们作全职神职人员,并能预备他们将来从事不同领域的职业。

LU计划重整神学院的课程,让本科生可选配作双主修或副修,而不只能作单一主修。院长希克斯(Scott Hicks)说:“我们需要从商业角度考虑,要高效地进入市场,这亦符合圣经教导。圣经中有多处教导我们该如何投资才能,如何投放时间、精力和努力。我们正尝试作出明智的商业决策,使学院能持续发展并取得长远成功。”

对于这些变化,一位2018年的毕业生称这是“令人诧异的”,因为“他们正把LU理应所作的核心部分给削掉”。拥有LU博士学位的罗便臣牧师Garet Robinson在推特上发布推文时表示校园现时弥漫着胁迫的气氛:“LU管理层和神学院之间严重脱节。作为校友,我不认为LU的管理层理解如何作神学教育并当中的需要。”

由于学生倾向未来从事双职或非传统的神职事工,全国各地的课程都开始设立相关入学制度。这方面的趋势在LU已非常明显,其庞大的网上学生群体当中大多都是在不能辞去工作、离开家园或支付校园住宿的情况下攻读学位。

网上课程教务长阿克斯(Gabe Etzel) 说:“网上教育真正做的是让那些正在应付现实生活需要的人(无论在参军、有家庭、有工作的)将不可能成为可能。”

(来源:Christianity Today,2019年6月20日,Hannah Lo编译报道)

祷告:求主赐神学院领导层智慧和洞察力,在变化中作适切的回应,继续为神国培育工人。