美國自由大學(Liberty University)因開創網上教育平台,目前所提供的神學研究課程是美國規模最大的。當中的Rawlings神學院所招收的學生數目比其他歷史悠久的神學院多數倍。這些神學院最近才開始把學位課程轉為網上課程。

根據本週Inside Higher Ed的報告,LU神學院的學生人數和入學人數都有所下降,網上課程學生由2015年的19,727人下降至2017年的13,688人,在校學生由2015年的1,078人下降至2018年的992人。報告又指出LU決定裁減十多名神學院職員,並會推出新對策以應付「網上課程的競爭以及申請人數下降」。

學院高層不認同大學正在走向下坡的説法。不過,他們向Christianity Today透露,裁減人手以及其他的舉動是源於事工的大環境正在變化,不同的基督教大學、宣教機構、事工團體和全國教會都面對著同樣的挑戰。

LU校牧納賽爾(David Nasser)說:「這實在反映了時代的變遷。教會和宣教組織的員工配備方式都在轉變,我認為這就是神學院收生下降的原因。」管理層表示,雖然過去幾年神學院研究生課程的申請有所上升,使碩士和博士課程的入學人數穩定,但申請入讀本科課程的意欲卻有所下降。

從「牧養領導」到「體育外展」,LU神學院就40多個領域提供11個學士學位課程。不過新一代基督徒學生對神學教育的看法較全面,認為課程不限於裝備他們作全職神職人員,並能預備他們將來從事不同領域的職業。

LU計劃重整神學院的課程,讓本科生可選配作雙主修或副修,而不只能作單一主修。院長希克斯(Scott Hicks)說:「我們需要從商業角度考慮,要高效地進入市場,這亦符合聖經教導。聖經中有多處教導我們該如何投資才能,如何投放時間、精力和努力。我們正嘗試作出明智的商業決策,使學院能持續發展並取得長遠成功。」

對於這些變化,一位2018年的畢業生稱這是「令人詫異的」,因為「他們正把LU理應所作的核心部分給削掉」。擁有LU博士學位的羅便臣牧師Garet Robinson在推特上發布推文時表示校園現時彌漫著脅迫的氣氛:「LU管理層和神學院之間嚴重脫節。作為校友,我不認爲LU的管理層理解如何作神學教育並當中的需要。」

由於學生傾向未來從事雙職或非傳統的神職事工,全國各地的課程都開始設立相關入學制度。這方面的趨勢在LU已非常明顯,其龐大的網上學生群體當中大多都是在不能辭去工作、離開家園或支付校園住宿的情況下攻讀學位。

網上課程教務長阿克斯(Gabe Etzel) 說:「網上教育真正做的是讓那些正在應付現實生活需要的人(無論在參軍、有家庭、有工作的)將不可能成為可能。」

(來源:Christianity Today,2019年6月20日,Hannah Lo編譯報道)

禱告:求主賜神學院領導層智慧和洞察力,在變化中作適切的回應,繼續為神國培育工人。